15 PREGUNTAS SOBRE LA LEGIONELLA 

Alrededor del microorganismo Legionella existen una serie de cuestiones que generan dudas, que se deben principalmente a que es un microorganismo descubierto hace no demasiado tiempo y presente en algunos lugares que aparentemente parecen inocuos: ¿de dónde viene la Legionella?, ¿por qué prolifera en algunas instalaciones que utilizan agua?, ¿cómo puede ser que al realizar dos muestreos en un mismo punto se obtengan resultados diferentes?, ¿qué es la Legionella spp y en que se diferencia de la Legionella Pneumophila? ¿cómo es posible que una zona de una instalación contenga Legionella pneumophila y no se detecte en la misma a pocos metros?.

 1. ¿Qué es la Legionella?

Es una bacteria que vive en un medio aerobio: la célula puede tener 1 o 2 flagelos situados en los polos que le dan cierta movilidad. En condiciones normales su forma es bacilar y el tamaño es de 0,5 µm a 1 µm de ancho y de 2 a 4 µm de largo. 

Su pared celular protectora contiene un alto porcentaje de cadenas ramificadas de ácidos grasos que le confieren una especial resistencia haciéndola impermeable a algunos procesos de desinfección (ya sean químicos o térmicos) eficaces ante otros microroganismos. 

2. ¿Todas las Legionellas son susceptibles de provocar la enfermedad de la legionelosis?

La familia Legionella comprende unas 47 especies y más de 62 grupos serológicos. La mitad de las especies descritas han estado implicadas alguna vez como agentes responsables del desarrollo de la enfermedad  en personas. 

La especie Legionella pneumophila, de la familia Legionella es la responsable del 90% de las legionelosis y en concreto la Legionella pneumpohila serogrupo 1 del 82% de los casos.

3. ¿Cuál es el origen de Legionella?

La Legionella se encuentra muy distribuida por todos los continentes. Es una bacteria ambiental y su hábitat natural son los suelos y las aguas superficiales (tales como lagos, ríos, estanques) formando parte de su flora bacteriana junto a otros microorganismos y protozoos. 

Legionella, cuando se encuentra como parásito intracelular de protozoos, utiliza su genoma para replicar; esto consiste en aprovechar esa carga para reproducirse. 

4. ¿De qué se alimenta la Legionella?

Legionella puede nutrirse en el medio ambiente, si bien encuentra la situación más favorable en el medio acuoso. En este medio encuentra numerosos organismos vivos a los que puede parasitar. Los medios acuáticos le ofrecen protozoos de vida libre y posibilidad de introducirse en sus células. También hay otras bacterias del grupo de las Pseudomonas, del género Flavobacterium y cianobacterias, que constituyen una aportación de aminoácidos indispensables para el desarrollo de la Legionella. 

5. ¿Puede acceder la Legionella la red de agua potable de consumo humano clorada?

El agua captada de ríos, lagos y pozos es potabilizada mediante procesos incluyendo una desinfección obligatoria, para que llegue al consumidor en las condiciones óptimas para su consumo. Sin embargo la Legionella es muy resistente y puede sobrevivir a los tratamientos y puede acabar llegando, aunque en pequeñas concentraciones,  a las redes de distribución. 

6. Una vez la legionella llega a una red de distribución de agua, ¿qué hay que evitar?

En primer lugar y cuando sea posible hay que aplicar las medidas posibles para evitar la entrada. Posteriormente se evitará la acumulación en partes de la red, la proliferación y su posterior  dispersión como aerosol.

7. ¿La Legionella muere a cierta temperatura?

Las condiciones fisiológicas de la Legionella le permiten el crecimiento a partir de los 20ºC, aunque su temperatura óptima de multiplicación se sitúa entre 30ºC y 40ºC. A partir de 50ºC ya no puede multiplicarse y a temperaturas superiores a 65ºC está inactiva (por encima de 70ºC muere).Debido a esta característica, los tratamientos térmicos son muy eficaces para su eliminación.

8. ¿Y por debajo de 20ºC?

Se enquista (no se multiplica) pero no muere. 

9. ¿Qué instalaciones se deben de controlar por ser un riesgo?

– Torres de refrigeración

– Condensadores evaporativos

– Sistemas de agua caliente sanitaria con acumulador y circuito de retorno

– Sistemas de agua climatizada con agitación constante y recirculación a través de chorros de alta velocidad las que utlizan inyección de aire (spas, jakuzis, piscinas, vasos o bañeras terapéuticas, bañeras de hidromasaje, tratamientos con chorros a presión, otras que puedan producir aerosoles de pequeñas gotas de agua.

– Centrales humidificadotas industriales

– Redes de conducción de agua fria y caliente sanitaria de consumo humano  en el interior de edificios. El agua caliente aunque no tenga circuito de retorno :(tuberías, depósitos, aljibes), cisternas o depósitos móviles

– Equipos de enfriamiento evaporativo que pulvericen agua

– Humectadores

– Fuentes ornamentales

– Sistemas de riego por aspersión en el medio urbano

– Sistemas de agua contra incendios

– Sistemas de refrigeración por aerosolización, al aire libre

– Otros aparatos que acumulen agua y puedan producir aerosoles

– Equipos de terapia respiratoria

– Respiradores

– Nebulizadores

– Otros equipos médicos en contacto con las vías respiratorias

10. ¿Cuántos análisis hay que hacer de cada instalación de riesgo para estar seguros?

Para torres de refrigeración y condensadores evaporativos el RD 865/2003 exige el control de Legionella con periodicidad trimestral. También es obligatorio efectuar el análisis de gérmenes aerobios y análisis físico-químico con periodicidad mensual. 

Y para las demás instalaciones una vez al año un análisis de Legionella de todos los puntos críticos representativos de la instalación. 

11. ¿En las instalaciones, podemos encontrar Legionella libre en el agua?

La Legionella la encontramos en las instalaciones mayoritariamente formando parte del biofilm (biocapa) y más raramente sola. 

12. ¿Legionella Se  desplaza por la instalación?

La Legionella por si misma tiene cierta movilidad (flagelos) y si se encuentra formando parte del biofilm, éste puede (o parte de él) desprenderse y acceder a otra parte de la instalación al ser transportado por la corriente de agua. 

13. ¿Si se recogen muestras seguidas en el análisis se obtiene el mismo resultado?

No tiene por qué salir lo mismo. La Legionella se encuentra en su mayor parte formando parte del biofilm y al tomar la muestra rascando y desprendiendo el biofilm ya se ha modificado su medio. No tiene porqué quedar la misma cantidad de Legionella (si la había) en toda la instalación. 

Al tomar la muestra se rasca una superficie que está en relación a las posibilidades que ofrece el punto de toma de muestra Si por ejemplo en una ducha de teléfono Si se detectara un número de UFC’s alto en la primera muestra seria fácil ver que en la segunda es posible que fuera menor. Y si en la primera muestra se detectara muy poco es fácil ver que en la segunda es muy posible que no se detectara (sobretodo si el valor de UFC’s está cerca del límite de cuantificación). 

14. ¿Qué hay que hacer si se detecta un positivo de Legionella?

Hay que aplicar las acciones correctoras que indica la legislación vigente al respecto y, sobretodo, hacer una limpieza y desinfección o una desinfección. A los 15 días se puede hacer una confirmación para ver si las acciones correctoras han tenido el efecto deseado. 

15. ¿Como puedo controlar la proliferación de la Legionella?

Implantando un plan de autocontrol específico para cada instalación, donde se incluye: un plan de acciones preventivas, la documentación necesaria relacionada, registros de los trabajos que se realizan y un plan de análisis.